卫星替代地面互联网迈出重要一步

2021-05-18 21:06:33 航天新观察

航天新观察2021/05/18

第 323期

【《航天新闻》5月13日报道】SpaceX公司将在谷歌的数据中心内安装“星链”宽带卫星地面站。这项合作旨在扩大谷歌云用户在无需使用附近基站情况下访问其数据、服务和应用的范围。同“星链”星座连接后,这些用户能够通过在谷歌数据中心内运行应用来提升性能。

在虚拟化技术不断进步之际,云计算公司和卫星运营商正在越来越多地走到一起,以推动降低成本和改善上网服务。去年9月,微软推出了名为“Azure轨道”的一项“地面站即服务”业务,以同隶属于亚马逊网络服务公司(AWS)的“AWS地面站”竞争。AWS是亚马逊的云计算部门。与此同时,亚马逊正在建设自己的低轨宽带星座,称为“柯伊伯项目”。尽管“柯伊伯项目”还一颗卫星都没发,但亚马逊已留出100亿美元,以加快其建设工作。

2018年,老牌低轨卫星运营商铱通信公司与AWS建立伙伴关系,要建设称为“云连接”(CloudConnect)的网络,目光瞄准物联网设备连接市场。拥有静地轨道卫星的几家老牌宽带运营商近年来也在构建自己的云伙伴关系。例如,国际通信卫星公司、国际移动卫星公司和卫讯公司正在同微软合作,将其作为一个“捷径”(ExpressRoute)合作伙伴,帮助把用户数据送往由靠光纤连接的数据中心构成的Azure网络。

宙叔评论

SpaceX公司的“星链”卫星地面站建在谷歌地面数据中心内部,这是一种真正意义上的低轨卫星互联网替代地面互联网的行动。“星链”负责网络天基链路,谷歌负责网络数据服务,从而分出地面网络的一杯羹。

当然,“星链”在没有谷歌的情况下也能让地面用户上网,但仅仅是具备了通信链路能力。只有与谷歌这种以数据服务为中心的主体合作,才能真正把数据产品服务提供给用户。谷歌不仅有着数据产品服务能力例如卫星地图,还有互联网的云应用服务例如云存储。

传统的全球互联网,是用户通过地面网络设施传递数据、访问网络资源。此次“星链”卫星地面站安装在了谷歌数据中心内部,是把这个数据链路从传统的地面空间转移到了低轨道的太空。数据交换发生在这个地面站和几百公里高(未来还有其他高度)的“星链”卫星之间,再通过星座的数据交换机制达到全球任何一个用户地点上空的“星链”卫星,接着卫星与地面终端进行通信,从而最终实现全球范围地面终端访问谷歌的数据资源和应用服务。

截至2021年5月16日,共有27批1.0版的“星链”卫星入轨,在轨卫星约1600颗,已超初期规模计划的1440颗,足以支撑全球卫星互联网服务的开展。在这样的背景下,SpaceX公司走出了与谷歌地面数据中心合作的这一步。相比于天上,地面的互联网巨头谷歌在云存储、云计算、互联网服务方面成熟得多,随时可以与巨型星座开展合作。对于谷歌来说,卫星互联网服务和普通的连接地面互联网操作并没有区别,也没有技术上的挑战。然而对于终端用户,这是互联网服务质的提升。在天基互联网诞生之前,用户必须在地面有网络的地方上网,要么接网线,要么无线连接地面WiFi或基站,那么在大海上、山沟里、飞机上等无地面设施支持的地带就没法上网。现在有了天基的“星链”卫星,可以在地面上依靠一口“小锅”即“星链”的终端设备,就能上网并享受谷歌带来的数据服务。随着性价比的提升,即便在有地面网络的情况下,卫星互联网也可以作为上网的选项,与地面网互为补充。

SpaceX的商业思维是令人佩服的。“星链”卫星研制不仅仅考虑造出来、发上去,还考虑怎么对接上用户需求。这个产业链延伸得也太长了,从基础的火箭与卫星技术到卫星在轨运营,到数据如何服务于用户个体,SpaceX公司一家包揽,而且发展节奏无人能及。

今天,“星链”服务在部分地区已经能够部分替代地面网络,未来的扩张速度只取决于更多地区落地政策和服务价格了。远期来看,低轨宽带卫星将对地面网络造成相当大的冲击。或者说,未来的互联网一定是天地网络服务融合、而用户无感知的。

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