银河系第二多物质成美国卡脖子利器,中国超九成靠进口

2021-04-20 10:38:17 华商韬略

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文 | 华商韬略 吴苏

说到“卡脖子”,我们总会想到芯片制造等高科技领域,但其实,在日常生活中,不少看上去非常普通的产品也有可能遭遇“卡脖子”问题。

银河系第二多的物质氦气,可以用来填充污会气球;超市收银员所用扫码器中的气体混合物大部分是氦气;潜水气瓶里注入的是氧气和氦气的混合气体;氦气还能帮助核磁共振仪产生较强磁场,达到检查身体的作用。

你可能想不到,如此普遍使用的氦气,却被美国垄断。

明明是“银河系第二多的物质”,怎么会被美国卡脖子?

在宇宙中,氦气是第二轻、也是第二常见的元素,仅次于氢气,但在地球上,氦气并不多,含量仅为5.2%,且不可再生。

氦气具有低密度、低沸点和惰性等特点,不只是日常生活,更是航空航天、半导体、光纤和低温超导等领域不可或缺的关键气体,战略地位极高,被誉为“黄金气体”。

不过在这方面,中国资源占比仅有2%。据媒体报道,我国每年的氦气需求高达4000多吨,95%以上依赖进口。

相比之下,在氦气资源上,美国“运气是真的好”。

1903年,美国堪萨斯州一座大型油气田开采出一种点不着的天然气。科学家发现,这是因为里面含有氦气。为此,科学家以这种含有氦气的天然气为原料,经过多次液化分馏,再用活性炭吸附提纯,制造出纯氦气。

经此一役,美国掌握了制造纯氦气的方法,而且由于拥有世界上三分之一以上的氦储量,更拥有全球最大的富氦天然气田,美国长期掌握全球大半氦气资源。

饶有意味的是,最初,没有超导,没有火箭,也没有高端制造,美国的氦气基本上用于军事。

1960年,美国又修改氦气法案,所有的氦气只能卖给国家,收购后注入专门的气田,作为战略物资储备。

存储越来越多,加上更多新生产的氦气补充进来,1996年,美国国会决定以“清仓甩卖”的方式贱卖,希望“在2015年前将其全部卖掉”。

一直到2018年前后,美国氦气库存才清仓完毕,但很快,国际氦气价格向上攀升。

如今,氦气的价格已经翻了四倍还多。媒体称,美国Matheson生产的液氮40美元100升,液氦则要1000美元100升,而且还在持续上涨。

近两年,芯片行业在全球范围内持续火爆,用于芯片制造的氦气的需求量随之飙升。业内人士指出,由于2021年半导体工厂大多产能满载,氦气价格可能会持续上涨。

在氦气资源方面,中国严重依赖美国,极易被“卡脖子”。

比如,国内大中型钢铁企业首选使用的,都是由美国进口的高纯氦气。一家钢厂的采购负责人直言:“在采购定价过程中,我们处于劣势地位,每月都要付出高昂的费用来采购进口氦气。”

面对这一状况,中国不得不进行调整,现在,中国进口的氦气六成来自卡塔尔,四分之一来自美国,还有一成来自澳大利亚。

这一调整,并没有摆脱“卡脖子”风险。不说从卡塔尔进口氦气的价格比美国还贵,单单是卡塔尔没有自主的技术,同样严重依赖美国,也容易让中国陷入华为芯片式困境。

要真正避免“卡脖子”,还得加强自给。

2020年7月,中国在宁夏盐池县开设首座大型氦气厂,尽管新工厂和新设备目前只能满足少量需求,但好在建造成本较低,可以广泛推广。

与此同时,中国在渭北盆地的水溶气田和柴达木盆地、塔里木盆地的部分天然气田中也发现了具有工业价值的富氦天然气,目前处于评估阶段,而河钢邯钢也在推动氦气国产化。

不难看出,国产氦气仍在摸索,但无论如何,中国在摆脱对进口氦气的依赖、实现“自力更生”的道路上,已经迈出坚实一步。

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