揭开丙肝病毒神秘面纱,他们荣获今年诺奖

2020-10-09 16:12:54 宜检健康

本周一,2020年诺贝尔生医奖揭晓,由全球最早揭开丙肝面纱的3名学者获奖,分别是现年85岁的美国病毒学家奥尔特(Harvey J. Alter),现年76岁的英国生物化学家霍顿(Michael Houghton),以及现年68岁的美国病毒学家莱斯(Charles M. Rice)。

上个世纪60年代,医学界注意到,有种神秘狡猾的肝炎病毒可能在输血后感染人体,它既不是甲肝也不是乙肝病毒,难被侦测到,却与乙肝一样棘手,会渐渐使携带者的肝纤维化、硬化甚至演变成肝癌。直到1989年,这种病毒才被拼凑出完整的基因序列样貌,被定名丙型肝炎,从此医药研究得以在此基础上展开。

奥尔特、霍顿、莱斯等科学家承先启后接棒研究,让丙肝在当代成为有机会根治的疾病。

最年长的奥尔特于1935年出生在纽约,后续于罗彻斯特大学医学系毕业,并到西雅图大学医院接受内科训练,1961年后陆续在美国国家科学院、乔治城大学等单位进行研究。因此他是一位临床医师,也是一位病毒学家。

奥尔特与他的同事从输血研究中,发现一种既不是甲肝也不是乙肝的未知病毒,一度称之为“非甲非乙”。他搜集大量的临床材料,为后来的分子生物学研究打下良好基础,霍顿就在巨人的肩膀上揭开了“非甲非乙”病毒的面纱。

霍顿出生于英国,陆续在东英吉利大学、伦敦国王学院完成学业,于1977赴美国进行博士后研究,并加入加州旧金山区一家专精于肝炎病毒试剂研究的公司。

当时医学界已知有这种“非甲非乙”病毒,却不清楚它的样貌。霍顿取染病黑猩猩的抗体进行研究,接着利用分子生物学技术,耐心拼凑出10万个核苷酸序列,于1989年成功揭开病毒面纱,并命名为丙肝病毒。这也是人类史上第一次,尚未从显微镜下看见病毒,就先掌握了病毒的基因序列。

3名诺贝尔生医奖得主中最年轻的莱斯,也是承先启后的重要科学家之一。1952年出生于美国的莱斯,陆续在加州理工学院、加利福尼亚大学戴维斯分校完成学业。

病毒不易纯化,早些年很难精准确定究竟是这种病毒进到动物体内造成肝炎,还是不慎夹带的其他物质才是真正感染源。而莱斯透过基因工程方法,将分离出的RNA注入黑猩猩肝脏,随后不仅观察到黑猩猩出现丙肝症状,也成功在黑猩猩血液中分离出病毒颗粒,证实该RNA确实是致病性的丙肝病毒。

相关研究成果,使得制药工业可利用相关蛋白当作标的,去寻找是否有哪些小分子可抑制这些蛋白酵素活性。分子生物学界很快找到一些药,可有效抑制丙肝病毒在生物体内复制。

随着医疗研究持续进展,如今丙肝已经成为可以治愈的疾病。世界卫生组织(WHO)也宣示要于2030年消除丙肝。

见到奥尔特的人们很快就会发现他专业又风趣。奥尔特不仅是科学家,文学素养也好,每开完一个研讨会就会写一首英文诗,以诗句记录会议中发生的事。

霍顿拥有令人敬佩的科学家精神。霍顿一边发展丙肝诊断方法,还一边试图研发疫苗来预防疾病。但是丙肝病毒变异性极高,使得疫苗研发相当艰难,至今没有成果,但他还是埋头继续,未曾放弃。

今年3位诺贝尔生医奖得主的经历告诉我们,科学研究需要非常长远的累积,才能在越来越坚实的基础下开花结果。以及只有具备扎实的基础研究能力,才有机会在社会出现重大公共卫生议题时找出原因,并发展有效治疗的方法。而在沉下心用循序渐进的模式发展科学研究这点上,我们国家还有很大的进步空间。

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