据报道,在近期的《自然·通讯》杂志上,来自英国的古生物学家团队,在上面发表了一篇针对早期哺乳动物研究的论文,表示通过对它们古老牙齿的开拓性分析,发现最早的哺乳动物大约2亿年前就已经出现,它们具有活动少、寿命长的特点。

什么是哺乳动物?

虽然现代科学研究认为,最早的生命早在42.8亿年之前,就已经出现了,不过在地球生命演化的过程中,哺乳动物出现的时间,放在整个演化史之中,却并不算长。

生物学家将哺乳动物统称为“兽类”,它们是脊椎动物亚门中的一纲,多数的全身都长有毛发,而且是恒温胎生,从出现至今,已经演化出陆生、水生等多个物种,就连天空中,也有哺乳动物的身影。

人类也是哺乳动物,所以,在研究人类的演化史时,一些研究者更愿意追根溯源,去通过研究最早哺乳动物出现的时间、形态等,来分析究竟是如何一步步演化成人类的。

那么,最早的哺乳动物又是何时诞生的呢?是哪种生物进化成了哺乳动物呢?通过化石考古研究,古生物学家认为,哺乳动物和鸟类,作为出现时间较晚的种群,它们都是由爬行动物演化而来的。

而且从时间上来看,爬行动物分别开始朝着哺乳动物、鸟类的方向演化,都是从三叠纪中后期开始的。

在我国四川发现的,来自于距今2亿年前的吴氏巨颅兽,被认为是最早的哺乳动物之一,研究认为,在经过了三叠纪的演化后,在侏罗纪时期,地球上最早的哺乳动物就已经出现了,这个时候,哺乳动物和爬行动物的区别,也开始逐渐显现出来。

牙齿是早期区分的关键

古生物学家们,究竟是如何区分早期哺乳动物和爬行动物的呢?毕竟通过化石来看,早期哺乳动物其实外观形态上,还是更像是爬行动物的。

拿上文中提到的吴氏巨颅兽来说,它看起来更像是一只乌龟。研究者表示,可以区分它们的关键,在于它们的牙齿。

为何这么说呢?如果大家仔细观察,会发现爬行动物的每一颗牙齿都是相同的,无论是大小还是形状,它们整齐的排列在口腔之中,就好像是“复制粘贴”一般。

不过哺乳动物的牙齿就不是这样的了,拿我们来说,我们口腔中的牙齿大小、形状差异是很大的,这是因为哺乳动物的牙齿是长在上下颌的不同位置,由于所处的位置不同,不同牙齿的功能也不同,所以,哺乳动物的牙齿才和爬行动物有着极大的区别。

而且更加关键的一点是,爬行动物的牙齿在一生中会不断更新,而哺乳动物除了在幼年时期会更换乳牙后,便再也不会重新更换牙齿了。

正是由于牙齿上的区别,才让科学家们研究早期哺乳动物,找到了研究方向。而在研究哺乳动物古老牙齿的过程中,早期哺乳动物的秘密,也都逐渐被揭晓。

古老牙齿勾勒最早哺乳动物

最早的哺乳动物长什么样子呢?研究者表示,虽然它们出现的时间很早,但事实上,一直到6600万年前,恐龙走向灭绝后,哺乳动物的春天才正式来临。

从三叠纪到白垩纪,哺乳动物的体型普遍都是很小的,因为当时地球上的统治者是恐龙,哺乳动物也是肉食恐龙的食物之一,只有小小的体型,才方便隐藏,或者更加直白一点说,方便它们在夹缝中求生存。

英国的古生物学家团队,通过古老的哺乳动物牙齿化石,来研究它们当时的形态、寿命、生活方式等,已经有多年的历史了。很多参与这项研究的古生物学家,早在自己上大学的时候,就开始了相关领域的研究。

研究者发现,哺乳动物的牙槽中,也是带有生长轮的,就好像是大树的年轮一般,通过对古老牙齿的研究,最终,研究者表示,最早哺乳动物的寿命,最长可以达到14年左右。

这一点其实很让人惊讶,因为现生哺乳动物中的老鼠、鼩鼱等小型哺乳动物,它们的体型是很接近早期哺乳动物的,但是,它们的寿命却仅为1-2年左右。

研究者分析,这或许是与早期哺乳动物为了躲避恐龙等天敌,除了外出觅食之外,其余大部分时间都躲藏起来不活动有关。难道这就是所谓的“生命等于静止”?对此,大家有哪些看法?欢迎留言,与我们分享。

资料来源

《中国科学院》10月14日文章《古老牙齿勾勒最早哺乳动物》