每当人们抬头仰望星空,猎户座左肩上最亮的那颗淡红色星星,便是闻名遐迩的参宿四。古往今来,不同地域的人们,不断编织着猎户座三腰带三星的天狼星人光顾地球的传说,从而给这颗同样属于猎户座的最亮星星蒙上了许多神秘的色彩。

其实,天文学家早已告诉我们,参宿四不过是一颗已经十分衰老的恒星,它在数万年以前就已经进入到红巨星阶段,随时处在超新星爆发的危险边缘,因此,它也成为天文学家们重点关注的天体对象。

2019年的时候,这颗颇负盛名的古老恒星,突然发生一件极其罕见的怪事,它的亮度在短时间内骤然变暗,而且变暗的程度甚至达到了其亮度的三分之二以上。这对天文学家来说可不是一件寻常的事。所以,几年来,参宿四突然变暗的原因,一直成为天文学家争相研究的热门课题。

尽管此前,已有不少天文学家认为,这次变暗,是由于参宿四已经奏响了发生超新星爆炸的序曲,猛烈的局部爆炸很可能炸飞了参宿四很大一块表面物质,形成了巨大的尘埃云,从而将参宿四进行了大范围的遮挡,所以,才会突然出现大幅度变暗的现象。但是,也有一些天文学家不这么认为,他们的理由是持续的观测并没有提供参宿四已经开始超新星爆炸的证据。这一质疑,使得一些天文学家开始了另外一个原因的探索。

最近一些天文学家在《英国皇家天文学会月刊》上发表了他们最新的研究成果。他们认为2019年底曾经有一颗看不见的天体——可能是黑洞,从距离参宿四很近的地方掠过,其带来的潮汐效应导致参宿四局部膨胀,温度和亮度因此大幅度下跌。这种所谓的“引力变暗”效应,在参宿四喷出尘埃的推波助澜下,使参宿四的亮度史无前例地下跌了近60%。

这部分天文学家认为,当恒星自转速度不是很快的情况下,如果有一个额外的力量对它施加影响,就可能造成恒星一部分外凸变冷,从而造成该恒星局部变暗。但由于参宿四变暗的幅度达到了60%以上,可见,这个对参宿四造成影响的额外力量是很大的。由于考虑到宇宙中流浪的黑洞很多,因此,这些天文学家认为它不排除是一个黑洞。

在随后的观测和计算中,研究人员的确证实了一个看不见的天体从参宿四近旁掠过,导致参宿四局部亮度下跌。这为持此类观点的天文学家提供了依据。因此,他们才最终决定公开发表他们的论文。

那么,参宿四如果真要发生超新星爆炸,会对地球产生影响吗?

答案是明确的,即参宿四如果发生超新星爆炸几乎不会对地球造成影响。科学家给出的理由主要有两点。一是参宿四距离地球有600光年远,尽管它发生超新星爆炸产生的各种有害辐射非常可怕,但由于距离太远,所以不会对地球生物产生危害性影响。其二是,科学家通过长期观测,发现在距离地球300光年的范围内,平均每4000年就会发生一次超新星爆炸,它们产生的各种有害辐射并没有造成地球生物物种灭绝,这方面的地质考古证据还没有发现过。

所以,我们尽可以放心,一直引人注目的参宿四即便将来发生超新星爆炸,也不会对地球造成危害。不过,如果它发生爆炸,一定是天文学史上最为壮观的一次天体“烟花表演”,地球上肉眼可见,届时,地球的整个天空都会被照亮,夜晚也会明亮异常。只不过,即使它今天爆炸,我们也要等到600年以后才能观测得到!