美国空军空战司令部司令马克·凯利说,美国空军有48个多用途战斗机中队。但是在中美对抗的背景下,这点力量不够应付全球局面的。他说,至少需要60个中队来执行各种任务,包括国土防御、海外存在和危机应对。

这个提法实际上是与美国空军高层公开唱反调。就在前几天,美国空军部长肯德尔还在叫嚣,大陆要是敢于武力解决台湾问题,一定会付出重大代价。怎么一转眼,美国空军的战斗机中队就不够用了呢?

实际上能够被美国空军当成对手的,也只有解放军空军了。曾经强大的俄罗斯空天军在乌克兰战争中,甚至不敢大规模出动。如果遇上美国空军,俄军恐怕只能“以地制空”了。

根据国外研究者发布的数据,美国空军现在拥有的战斗机中队大约是100个。其中有些中队装备的是A10攻击机,肯定不符合所谓的多用途战斗机中队标准。另外,有些中队装备的是老款F15C,虽然也具有扔炸弹的能力,但并不是为对地攻击专门设计的,综合作战能力远不如F15E“攻击鹰”这样的型号,对地攻击能力可能还不如F-16C。F22也是一种制空为主的型号,真正完全符合“多用途战斗机”的恐怕只有F35A。

这样算来,装备F35A、F15E和F16C的“多用途战斗机中队”差不多就是48个。按照美军的编制,一个中队有26架飞机。48个中队的战机总数超过1200架,是一支非常恐怖的力量。就这,美军为啥还担心打不过解放军呢?

根据飞行国际网站发布的2022年世界空军报告,美国拥有世界第一大空军,各类飞机总数超过13000架。中国拥有第三大空军,各类飞机3200多架。但是,中国近年来航空装备发展迅猛,歼10、歼16系列、歼20、运油20等型号先后投入使用。

如果仅仅比较战斗机部队的质量,中国就算比美国落后一些,落后的幅度也很有限。特别是解放军的多数新战机都是21世纪之后服役的,机龄普遍比较年轻。而美国空军还有大量上世纪80年代、甚至70年代末制造的F15C和F16C,虽然它们都经过了现代化改装和延寿,但毕竟已经是老爷飞机了。面对21世纪的空战,多少有点力不从心。

马克·凯利自己也承认,通过迅速换装性能更好的飞机,中国人民解放军空军快要赶上了美国空军。如果美军有134个中队,那么谁都不敢和美军交手了。“谁愿意与一个拥有134个现代化、装备精良、训练有素战斗机中队的国家打仗?头脑正常的国家都不会这样做。”

在冷战高峰时期,美军确实拥有这样规模的战斗机部队。而且在那个时候,美国航空工业的水平远远超过其他国家,中国航空工业专家曾经用“望尘莫及”来形容。今天,美国航空工业依然强大,优势依然明显,但中国已经追赶到了“望其项背”的距离,部分领域已经追平了美国。更重要的是,无论解放军空军还是航空工业,已经摆脱了引进和模仿的阶段,进入了技术和战术的自主创新阶段。

更何况,美军自己的机制出了问题,庞大的军费开支并没有带来战斗机数量的提升,反而是越来越少。空军需要每年采购72架新战斗机,才能保持战斗力。但是这取决于F35A的批量化生产速度。就在不久前,美军爆出消息,说F35A燃油泵上采用了中国制造的磁性合金,是不符合规定的。经过一番争吵,美军决定忍下这口气,先保证F35A交付。不知中国制造磁性合金的企业听到这个消息有何感想。

即使如此,考虑到中美两国航空工业的进步速度,和财政健康情况。解放军不但装备采购费用的增长速度超过美国,而且经费使用效率远远领先。美国空军再想拉开代差,形成数量和质量双重优势,已经做不到了。所以,这些军官们就制造舆论,向文官政府施压。不过按照美国当前的财政情况,他们或许可以多要一点钱,但是想完全满意,是不可能的。

既然战斗机中队不够用,那么美军打算怎么办呢?

美国太平洋空军司令威尔斯巴赫说,自己的部队几乎每天都在演练“敏捷作战”。就是化整为零,把空军部队分散部署到更多小型化的基地,修建更多机场、更多油库和弹药库。威尔斯巴赫说,“在接下来的三到五年内,我们还将看到太平洋小岛上修建跑道,包括关岛附近。这都是为了避免被中国导弹一锅端。”

其实,美国空军无论做出什么努力,都已经不可能改变西太平洋的力量对比了。中国是在自己的家门口打仗,美国要远渡重洋部署军队。再加上两国航空工业的此消彼长,美国人的空中霸权是越来越没有实力可以支撑了。