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书名:《塑造现代经济的100大发明(上下)》

著者:[英]蒂姆·哈福德

译者:叶红卫

出版时间:2022年6月

序言

卡拉哈里的布须曼人可能不想拿起犁,但现代文明仍然为他们提供了一些潜在的有利可图的机会:目前,由Shea Terra 有机公司生产的仅100 毫升的冷压芒刚果油在evitamins.com 网站上零售价就达25.38 英镑。这种油对头发特别有益。

芒刚果油因此被视为目前世界主要经济中心提供的约100 亿种不同产品和服务之一。提供这些产品和服务的全球经济体系规模巨大,复杂程度难以想象。它几乎将整个星球上的75 亿人联系在一起,给成千上万人配送各种必需品,也让千百万人因此落后于其他人。它给地球的生态系统带来了巨大的压力,并有个让人吃惊的习惯,即每隔一段时间就会陷入经济危机,2008 年的经济危机就是一次证明。没有人为此负责,实际上,经济危机究竟是怎么回事,没有人能真正弄清楚。

我们如何能理解这个我们赖以生存,但又令人迷惑的系统?

这本书,作为上百亿种产品之一,尝试回答这个问题。仔细读读这本书(如果你正在听有声读物或在平板电脑上阅读,你必须得回忆一下阅读纸质书的感觉)。让你的手指滑过纸的表面,这种感觉不是很好吗?纸张很灵活,可以装订成书,书页翻动起来很容易,没有复杂的铰链。纸张很结实,所以可以做得很薄。此外,还有很重要的一点,它足够便宜。所以很多时候,纸张的使用周期可以很短,比这本书更短命。它足够便宜,可以用作包装材料,可以用于印刷报纸,几个小时内看完就可以扔掉,可以用来擦……好吧,擦你想擦的任何东西。

纸是一次性的东西,却也是一种神奇的材料。事实上,纸之所以是一种神奇的材料,部分原因就是它是一次性的东西。但是这本书除了纸张,还有很多值得注意的东西。

在书的背面,你会看到条形码,可能还不止一个。条形码是一种书写数字的方法,这样计算机就可以很容易地阅读它,条形码可以将这本书与其他任何一本书区别开来。

条形码还可以将可口可乐和工业漂白剂、雨伞和便携式硬盘区别开来。条形码不仅方便结账,它的发展还改变了世界经济,改变了产品的生产地点和销售地点。然而,条形码本身经常被忽视。

在书的前面有版权声明。它告诉你,虽然这本书属于你,但书中的文字属于我。这意味着什么?这是一个关于发明的发明—一个被称为“知识产权”的概念。知识产权对于现代社会谁能获利有很大影响。

然而,还有一项更重要的发明:写作本身。写下我们的思想、回忆和故事的能力支撑着我们整个文明。但我们现在意识到,写作本身是为了经济目的而发明的,它有助于协调和规划日益复杂的经济往来。

这些发明中的每一项都告诉我们一个故事,不只是关于人的聪明才智,更是关于周围一个看不见摸不着的系统:关于全球供应链和无处不在的信息、金钱和创意。是的,甚至还包括冲走厕纸的污水管道。

本册书聚焦世界经济运行中令人着迷的一些细节,为此挑选了50 项具体发明,包括纸张、条形码、知识产权和书写本身等。在每一个案例中,我们会近距离观察,看看到底发生了什么。一路上,我们会发现一些令人惊讶的问题的答案。例如:

• 埃尔顿·约翰与无纸化办公室的承诺有何联系?

• 美国的哪项发明在日本被限制40 年,这对日本女性就业有何影响?

• 1803 年,为什么警察认为必须处决一名伦敦的凶手两次—这与便携式电子产品有何联系?

• 货币创新如何破坏议会大厦?

• 哪个产品于1976 年推出,很快又失败,但诺贝尔奖获得者经济学家保罗·萨缪尔森却将其与葡萄酒、字母表和轮子一起加以称赞?

• 美国财政部长珍妮特·耶伦与中国皇帝忽必烈有何共同之处?

本册书的这50 个发明中,有一些比如犁,极其简单。另外一些如时钟,已经变得精密无比。

其中一些是固体,比如混凝土;其他一些如有限责任公司,是抽象的发明,你根本无法触及。有些,比如苹果手机,已经疯狂获利。其他一些如柴油机,最初是商业灾难。但是,它们都有故事可讲,让我了解到这个世界如何运行,这有助于我们注意周围一些看似平常的奇迹。其中一些涉及巨大、无情的经济力量,另一些则是关于人类或荣耀或悲剧的故事。

本册书并非试图找出50 个最有经济意义的发明。这不是一本厚厚的清单,要列出所有重要的发明。事实上,这种清单通常少不了以下这些:印刷机、纺纱机、蒸汽机、飞机和计算机

我在书中并没有列出这几项发明,为什么呢?简单地说,就是因为还有其他故事要讲。例如,本来是要研发一种“死亡射线”,结果却发明了雷达—有助于保证空中飞行安全的发明。在谷登堡发明印刷机不久前,有一项发明进入德国。虽然没有这项发明,印刷术在技术上是可行的,但在经济效益上等于自杀(你已经猜到了:纸)。

再说,我并不是觉得计算机的发明不重要,只是想要把关于计算机的故事讲得尽可能清楚。这意味着我们要先看看其他一些发明,这些发明一起将电脑转化为今天这种了不起的多用途工具,例如:格雷丝·霍普的编译器,使人与电脑之间的沟通变得更加容易;公钥加密技术,能保证电子商务的安全;谷歌搜索算法,使万维网简洁明了。

我在研究这些故事时,发现有些主题一再出现。犁的出现就涉及其中好几个,例如:新的创意往往会改变经济实力的平衡,创造赢家和输家;经济上的变革对生活方式会有意想不到的影响,比如改变男女关系;使诸如写作、产权、化肥等更多发明的出现成为可能。

所以,我把这些故事与插曲交织在一起,以便阐述共同的主题。在本书末尾,我们可以一起吸取经验教训,问问自己该如何看待创新,激发创新思维的最佳方式是什么,这些创新会造成何种影响,应该采取哪些有远见的措施来最大限度地达到好的效果,减少不良影响。

对发明的理解如果只是浅尝辄止,那是很容易的事情—只把它们看成解决问题的方法。发明能治愈癌症,使我们更快地到达度假目的地。发明是有趣的。发明能赚钱。这是真的,因为它们确实解决了某人在某处希望得到解决的问题。犁之所以得到推广,是因为它帮助农民以更少的付出产出更多的粮食。

但是,我们不应该陷入这样一个陷阱,即认为发明只不过是一些解决问题的方法。事实远非如此。发明以不可预料的方式影响我们的生活,在给某些人解决问题的同时,也会给另外一些人带来问题。

本册的这50 种发明之所以影响世界,并非只是生产了更多、更便宜的东西。每一种发明与错综复杂的经济网络紧密相连。它们有时会把我们弄糊涂,有时把旧的束缚打破,塑造出全新的模式。

目 录

上册

1犁

导言

第一部分 赢家和输家

2 留声机

3 带刺铁丝网

4 卖家反馈

5 谷歌搜索

6 护照

7 机器人

8 福利制度

第二部分 重新发明我们的生活

9 配方奶粉

10冷冻快餐

11 避孕药

12 电子游戏

13 市场研究

14 空调

15 百货商店

第三部分 发明新系统

16 发电机

17 集装箱

18 条形码

19 冷链

20 可转让债券

21 毕利书柜

22 电梯

第四部分 关于创意的创意

23 楔形文字

24 公钥加密

25 复式记账法

26 有限责任公司

27 企业管理咨询

28 知识产权

29 编译器

第五部分 创意从何而来

30 苹果手机

31 柴油发动机

32 闹钟

33 哈柏—博许法

34 雷达

35 电池

38 塑料

第六部分 无形的手

37 银行

38 剃须刀和刀片

39 避税天堂

40 含铅汽油

41 农业中的抗生素

42 移动支付

43 产权登记

第七部分 发明车轮

44 纸

45 指数基金

46 S形弯管

47 纸币

48 混凝土

49 保险

结语 展望未来

50 灯泡

注释

参考文献

下册:序言铅笔

第一部分 不要被简单的外表欺骗

1 砖头

2 工厂

3 邮票

4 自行车

5 眼镜

6 罐头食品

7 拍卖

第二部分 给梦想贴上价签

8 郁金香

9 王后御用瓷器

10 香烟广告

11 缝纫机

12 邮购目录

13 快餐连锁店

14 筹款行动

15 圣诞老人

第三部分 金钱似水流

16 环球银行金融电信协会(SWIFT)

17 信用卡

18 股票期权

19 维克瑞的旋转栅门

20 区块链

第四部分 隐形的系统

21 可互换零件

22 射频识别

23 接口信息处理机

24 全球定位系统

第五部分 秘密与谎言

25 活字印刷机

26 卫生巾

27 闭路电视

28 色情作品

29 禁令

30 “点赞”

第六部分 同心协力

31 木薯加工

32 养老金

33 QWERTY 键盘

34 朗式蜂箱

35 水坝

第七部分 地球没有备份

36 火

37 石油

38 橡胶硫化工艺

39 沃德箱

40 玻璃纸

41 回收利用

42 矮秆小麦

43 太阳能光伏

第八部分 我们的机器人帝国

44 霍列瑞斯穿孔制表机

45 陀螺仪

46 电子数据表

47 聊天机器人

48 立方星

49 老虎机

50 国际象棋算法

注释

作者简介

蒂姆·哈福德(Tim Harford)

幽默的生活经济学大师,《金融时报》知名专栏作家。在专栏中,他用前沿的经济学理论为读者五花八门的疑问和牢骚提供轻松诙谐的经济学解读。英国皇家统计学会荣誉会员,牛津大学纳菲尔德学院的一员,获得过众多经济学和统计学新闻类奖项。2019年,他因对“经济学的普及与推广”的贡献被授予大英帝国官佐勋章。著有《混乱》、《卧底经济学》(全四册)、《塑造现代经济的100大发明(上)》、《塑造现代经济的100大发明(下)》。

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