骆驼 中有一种巨无霸的存在,它们就是来自北美的象驼,也叫巨足驼或大驼。象驼和已经消失在历史的长河中多数其他物种一样,就一个字“大”!大到了什么程度?我们先看看对比图。

象驼和人类的形体比较:

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现在的骆驼和人类相比:

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象驼和多种生物的对比:

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象驼,顾名思义,它是一种巨大的骆驼。听说过美洲骆驼--美洲驼吧?但它们比沙漠中现存的骆驼小很多。其实在更新世大灭绝之前,北美大平原看起来更像如今的非洲大草原,那里有狮子、猎豹、 鬣狗 、犀牛、大象,当然也有已知存在过的最大骆驼--象驼。

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象驼曾存在于中新世~上新世。通过化石还原,成年象驼的平均肩高约3.5米,仰起头总高度可能会超过两层楼(6米),可以像非洲 长颈鹿 一样吃掉树顶的叶子,象驼的体重可能超过2吨,这是现存700公斤左右的骆驼无法比拟的。

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象驼的身体结构表现得比较原始,比如它们的牙齿和犬牙就有着比较明显的分化。也就是说,象驼的饮食不但有树叶,比较粗糙的树皮和树枝也能吃,这为它们在当时的生存提供了很大的帮助。

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一个比较有争议的地方是象驼的“单 驼峰 ”。虽然从骨骼上来看象驼背部的脊椎骨确实很长,就像现代骆驼的脊椎骨一样,存在“驼峰”状隆起,但这可能是由支撑头部连接颈部的肌肉组成,这也让它们的前肢力量更强。

之所以有这样的猜测,是因为研究人员认为,当时的象驼完全没有必要使用驼峰的“生存功能”。

现代研究已经得出曾经被认为可以储存水的驼峰,其实储存的是脂肪,在极端条件下,驼峰内的脂肪就会分解,变成骆驼身体急需的营养和水分,这也是骆驼能成为“沙漠之舟”的重要原因之一。

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众所周知,骆驼有一系列的极端适应能力,使它们能够在没有水的情况下生存好几天。

例如:

骆驼特殊的胃允许它们一口气喝下大约100升水。

骆驼体内水分蒸发掉体重的25%,才会让它们陷入困境。相比之下,其他大多数 哺乳动物 只要损失3%到4%就会死亡。

骆驼会限制呼吸过程中的水分流失,并产生黏性尿液,减少水分流失。

骆驼的血液在脱水时依然可以保持继续流动。其他哺乳动物的血液脱水会导致血液越来越浓稠,心脏不能有效跳动。但骆驼的红细胞不是圆形的,而是椭圆形的,可以解决这个问题。

而这些能力无一不是为了应对环境,适应环境。但在更新世大灭绝之前,象驼生活的美洲与我们今天所知的美洲大陆截然不同,那里大部分土地都是森林,森林和植被为它们提供了大量食物,也就是说象驼可能从来没有缺水的日子。

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驼峰在艰难的日子里是至关重要的能量储备,但在当时的环境下,象驼如果拥有和如今骆驼一样的“驼峰”功能反而成了负担,它们的“肌肉驼峰”可能是象驼为了适应不得不进行的长期季节性迁徙而存在的。同时这也许可以解释,为什么它们会在最后一次冰河时期开始灭绝。

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不过有些研究人员并不认可这种假设,他们认为象驼和现代骆驼一样,它的驼峰也是用来储存脂肪的,而且化石中象驼胸椎骨上的长神经棘已经提供了这方面的证据。而象驼之所以灭绝,气候变化可能是罪魁祸首。

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出土的象驼化石中“最年轻的”距今大约有一百万年的历史。在那之前,美洲大陆上的适应象驼生存的开口森林,可能随着气候变冷已逐渐被草原所取代,而这些个头巨大的骆驼因食物短缺最终被淘汰了。

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目前关于象驼的各种争议、猜测和研究依然在继续。迄今为止,很少有骆驼属来自更新世,因此象驼更值得进一步关注。