全球能源短缺在俄乌冲突未止的情况下急剧升温,欧洲赶于冬季来临前扑 天然气 ,美国纵使面临的能源供应问题不如欧洲迫切,但国内 电力 问题恐怕在今夏率先侵袭美国,热浪来袭、电力需求高峰或致广泛地区 停电 。再者,在通胀率居高不下的今天,高昂的电费已成为美国民众最关心的一项议题。

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由西岸加州、中南部的德州乃至印第安纳州等人口大州,当地的电网营运商都已提早警告电力产量将供不应求。由于美国各地不少传统发电站正在退役,再生能源及电池 储能 的发展步伐却追不上电站退役速度,电网在适应这种新旧能源交替之上,显得极具压力。

风能 及太阳能农场其实并不缺,然而这些低成本能源需要靠储能设备去支持,但大量储能装置仍在研发或强化阶段,但同样地,这方面的开发进度亦填补不了旧电站废弃的所造成的电力缺口。

《华尔街日报》报道,在目前供应链紧张及通胀压力的大环境下,要加快兴建可再生能源基建及储能设备变得尤其困难。该报早前审视联邦数据显示,在过去20年间,美国发生大规模停电的频率越来越高,由2000年的不到两宗,至2020年数字超过了180宗。

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电网系统老旧是其一个迫切原因,大部分长距离输送高压电力的输电系统是在二战后不久建造的,有的甚至在更早建成;至于为家庭及企业供电的配电系统,也已有数十年的历史。美国土木工程师协会去年一份报告发现,该国70% 输配电线已入预期50年寿命的后半段,各地的公用事业公司都在加大线路维护及升级方面的支出,然而报告预期,到了2029年美国在强化电网及发展可再生能源方面,将面临约2,000亿美元的资金缺口。

再者,过去20年,美国各地的电网因老化及极端天气问题变得尤其脆弱,因气候导致的停电次数明显增加,2020年更突破100宗。与欧洲的电力系统不同,美国的配电和输电线路通常是架空,而不是埋于地下,因此更容易受到强风和其他天气因素影响。而且家居暖气及煮食渐渐由燃气转向供电,加上电动车普及,对于电力的整体需求有增无减,使电网更加吃力。而且各地对于储能设备的投入仍然不足,尽管大举兴建太阳能及风能农场,依然无补于事。

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加州当局指出,涉及3,800兆瓦的可再生能源新设备将会延误至2025年,这会造成电力供应受压。加州州长纽森(Gavin Newsom)近日表示,会考虑暂时保留代阿布洛峡谷(Diablo Canyon)核电站,以应付供电不足,该核电站为加州现余唯一,原定于2025年停运。现时,加州由极端天气引致的热浪导致冷气需要增加,山火造成对电力设施的破坏,以及天然气成本增加也。

另一个面临电力危机的就是德州,去年德州二月便因极地寒流导致一场世纪大停电,波及450万户民居。陈旧的电网遭寒流冻损瘫痪,天然气火力发电系统亦因结冰而崩溃,民众要劈柴生火取暖。事件导致全州有57人丧命,损失高达1,950亿美元。这揭露了这个能源大州电力巿场之脆弱性,如发电厂并未为零下温度做准备,或是因缺乏燃料而无法运行。踏入今年三月,当地天气转热,高峰电力需求量已贴近2019年夏季录得的最高记录,恐令德州电网负荷吃紧。在刚过去的母亲节周末,州内包括首府奥斯汀(Austin)亦已出现局部停电。

随着美国迎来40年来最高通胀,此问题亦同样反映在人们的电费上,而夏季更是进一步推高电费。加幅视乎地区而定,但部分消费者的电费加幅恐怕高达45%。其中,天然气价格将会是主因之一,差不多一半的电力公司的涡轮机都是靠天然气推动。俄乌冲突导致国际天然气价格急涨,增加的相关开支免不了转移到美国消费者身上。

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随着欧洲国家争相减少使用俄罗斯天然气,改向美国采购天然气,美国本土供应亦因而受压。根据美国能源信息署,今年2月美国家庭的平均年费比去年同期增长了4%,其中佛罗里达州、夏威夷、伊利诺伊及纽约州的增幅最大,达15% 。而且,撇除战争所造成的「短期因素」,美国消费者的电费单恐怕不会在短期内有下调空间,因为去年德州的前车之鉴,各大电力公司都急需升级电力系统及线路,眼前的这些巨额开支都不可避免。

以去年曾受龙卷风吹袭的新泽西州为例,为该州230户提供电力的公共事务企业(Public Service Enterprise Group)便计划于未来五年,投资多达160亿美元改善输电及配电系统,对抗极端气候状况。以全国来说,电网升级所需的投资缺口将会由2029年的2080亿美元,进一步增加至2039年3380亿美元,美国家庭需要挨贵电费,恐怕也是颇长线的问题。