“后疫苗时代”的新冠,只是一种更温和的新疾病|大西洋月刊

2021-09-24 10:26:41 纽约时间

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编辑:江南

【编者按】

新冠病毒很可能会与人类长期共存下去。哈佛大学微生物和免疫学博士、《大西洋》月刊的华裔撰稿人凯瑟琳·吴(Katherine J. Wu),在此次新冠疫情期间曾发表过多篇高水准的专业报道,她于日前发表文章指出,几乎每个人最终都可能感染新冠病毒,但与接种疫苗前的新冠病毒相比,后疫苗时代的新冠更温和、更可驾驭。这也是目前很多流行病和传染病学家的观点。

“后疫苗时代”的新冠只是一种新疾病


文:凯瑟琳·吴

编译:新约客

当一种高传染性病毒席卷她的教室时,博古马·卡比森·泰坦吉(Boghuma Kabisen Titanji)只有 8 岁。几天后,她开始发烧,并出现稀疏的玫瑰色皮疹。麻疹疫苗是最持久有效的疫苗之一,(然而)在完全接种麻疹疫苗三年后,泰坦吉还是患上了麻疹。

她的父母急忙把她送到儿科医生那里,担心她第一次接种疫苗失败。但医生消除了他们的恐惧:“常有的事。她会没事的。”的确如此,她的发烧和皮疹在短短几天内就消失了。她从没传染过家里的其他人。泰坦吉现在是埃默里大学的一名传染病医生和研究员,她说,这是一个“已改良”麻疹的教科书病例,一种罕见的疫苗接种后疾病,如此温和且没有威胁,以至于它甚至配不上麻疹的全名。

麻疹病毒具有极强的传染性,比 SARS-CoV-2 传染性强得多,并且会导致许多未接种疫苗的儿童死亡。但是对于那些已经成功接种的人来说,它是一个不那么强大的敌人,我们已经学会了长期与之共存。正如我的同事萨拉·张(Sarah Zhang)所写,许多专家希望SARS-CoV-2疫情也会朝着这个方向发展。

我们还没有到可以正式将后疫苗时代的 COVID-19 病例标记为“已改良”的程度;也许我们永远不会。一些接种疫苗的人仍然染上重症。但这些疫苗正在削弱 COVID-19 的致命性:平均而言,突破性感染似乎更短暂、更温和,传染性也更低。在完全接种疫苗的人中,感染新冠病毒的后果与去年不同。波士顿布莱根妇女医院的传染病医生和 COVID-19 疫苗研究员林赛·巴登 (Lindsey Baden) 告诉我:“与未获免疫的情况相比,这是一种截然不同的感染类型。”

如果这种病毒长期存在,变得像困扰我们多年的感冒和流感一样,我们(一生中)可能不得不感染其中一种,并在个人层面上吸取教训。这就是永久病毒的社会说:几乎每个人最终都可能知道感染 COVID-19 意味什么——但与接种疫苗前的新冠病毒相比,后疫苗时代的新冠更温和、更可驾驭。

从一开始,COVID-19 就很难定义。

部分问题在于 COVID-19 是疾病,而不是病毒。与它们引起的问题相比,实际的微生物可以说是更简洁的概念包(笼统的概念集合)。SARS-CoV-2 是一种已知的病原体,是包裹在蛋白质外壳中的一团遗传物质;COVID-19 的边界更加模糊,这取决于病毒以及我们的身体对它的反应。不幸的是,为了理解这种相互作用,研究人员不得不等待相当数量的人生病——实时观察病毒与我们的关系。

与其他喜欢呼吸道的病毒(例如引起流感和普通感冒的病毒)相比,SARS-CoV-2 可能有点奇怪。它几乎不分青红皂白地横扫全身,侵入过多的组织;它会激发某些免疫反应,同时降低其他免疫反应,引发炎症的发作,可能会影响从大脑到脚趾的一切。COVID 症状最初侧重于病毒的根据地——呼吸道——最终扩大到包括恶心、呕吐、精神状态变化和胸痛。感染严重程度是逐渐变化的连续过程,SARS-CoV-2 完全占据了它的范围。许多人从未意识到他们被感染了;其他人可能会在喉咙里痒两天,而有些人则要忍受数月的 COVID后遗症;一小部分最终在 ICU 接上呼吸机。

感染 COVID 的后果会进一步分化,以疫苗带来的免疫力为分水岭。接种过的身体对 SARS-CoV-2 不太友好,使病原体更难感染它们;就算能成功感染,它似乎能被更快地清除,从而减少引起症状(尤其是不良症状)的时间,也减少了感染其他宿主的机会。埃默里大学的生物统计学家娜塔莉·迪恩 (Natalie Dean) 告诉我:“我认为这相当于拔掉了病毒的毒牙。”

英国最近的一项研究很好地说明了这一点。研究人员通过手机应用程序对近 450 万人进行了调查,询问他们的病毒检测结果是否呈阳性,以及他们是否出现了大约 20 种症状中的任何一种。其中大约有 100 万人接种了至少一剂疫苗。在完全免疫的人中,几乎所有的症状——包括发烧、恶心和脑雾——都比较罕见。许多病例完全没有症状。甚至是新冠长期症(最初无症状)的发病率似乎也被疫苗大幅削减了。

这些质的转变并不容易发现,尤其是现在的研究着重评估疫苗在现实世界中的有效性。大多数研究都倾向于关注SARS-CoV-2 谱系的两个极端——疫苗对所有感染或严重疾病、住院和死亡的保护程度——对两者之间存在的温和症状的研究则不太准确。 (公平地说,最严重的症状是疫苗旨在预防的,也是接种疫苗的免疫系统最善于阻止的,这些指标非常容易受到关注。)

然而,专注于极端会模糊中间的状态。在针对严重疾病的有效性研究中,任何过于“轻微”而不能被视为严重疾病的东西——例如需要住院治疗——最终都会归入一个单一的类别。在光谱的另一端,计算所有感染将每个阳性测试等同于一个令人担忧的案例,无论感染症状多么温和。所有这些让我们很难描述疫苗接种后的 COVID 究竟是什么——以及了解免疫反应是否正在稀释病毒的毒性。西雅图弗雷德哈钦森癌症研究中心的生物统计学家霍利·简斯(Holly Janes) 告诉我:“仅仅看这个比率……就失去了意义。”感染的经历“对接种疫苗的人来说不是一码事”。

这不是一个容易解决的难题。在疫苗制造商的临床试验期间,研究人员能够对参与者进行足够仔细的研究,以检查疫苗对任何有症状的 COVID-19 病例的阻断效果。 (只研究最严重的疾病,这是相对罕见的情况,如果不扩大试验规模或延长试验时间,就不可能实现。)“现实世界的研究就像狂野的西部,”迪恩告诉我.研究人员经常不得不从电子病历中寻找证据,这些记录断断续续,有时他们不得不依靠人们主动来测试并准确回忆他们的症状。他们可能只能监测最严重的感染,因为重症更有可能促使人们寻求临床护理,并且更容易记录和研究。与此同时,较轻的病例更模糊、更主观。不是每个人都会以相同的方式解释疼痛,或者由专业人士跟进。专家告诉我们,测量疫苗对所有有症状的有效性的研究可能并不总是计算相同的 COVID-19 症状,这可能会夸大或缩小数字。加州大学旧金山分校的重症监护医师莱克西米·森托什(Lekshmi Santhosh)告诉我,最棘手的可能是调查疫苗接种后 Covid长期症的数据,关于Covid长期症仍缺乏通用的定义。 “大多数研究甚至没有关注,”她说。

即使在 SARS-CoV-2 的极端情况下,也存在重要的变化。一些住院患者可能只住院几天,而其他人则需要数周的重症监护或死亡。早期证据表明,疫苗能有效防御最严重的症状,当住院治疗归为一起时,另一个细微差别就消失了。阳性测试结果也可能具有误导性。寻找病原体的精确片段的检测无法区分完整的病毒和被保护性免疫反应炸成碎片的病毒;SARS-CoV-2 虽来势汹汹,但在已接种疫苗且无症状的人身上,并不一定导致疾病或传播。卡内基梅隆大学的健康传播专家朱莉·唐斯(Julie Downs)告诉我:“如果你接种了疫苗,检测结果呈阳性并不意味着同样的事情。”

尽管如此,接种人群中的一些感染仍会造成较低但并非不存在的传播风险,尤其是对我们中的弱势群体而言,而且我们尚无法将较轻的病例排除在外。在我们真的可以平常心面对 COVID-19之前,全球人口中有很大一部分需要得到保护。但波士顿医生巴登告诉我,接种者和未接种者的命运显然已经分叉,这是对即将发生的事情的潜在预兆。 “如果我是一个赌徒,我会说,几年后,这将是另一种普通感冒。”埃默里大学的泰坦吉已经面临着这样一种可能性,即她童年时期患的改良麻疹可能预示着她也会感染冠状病毒的改良版本。当她在佐治亚州的诊所看到病人时,她告诉他们,“我们都很有可能感染 COVID,包括我自己。但是没关系。我接种的疫苗可以防止我住院。”

COVID-19 走向缩减的过程不会是线性的或一贯的。免疫细胞会遗忘;病毒会变形;我们的疫苗需要改进或加强。行为上的失误——拒绝接种疫苗、爆发期间不戴口罩——将为病原体制造传播契机。但在人口层面上,我们的未来可能看起来相当不错。大多数人一生中总会感染 COVID-19。在大多数情况下,它不会那么糟糕。最终,无症状或轻度感染不再令人大惊失色,因为我们中的许多人都有信心症状不太可能恶化。爆发规模可能更小,传播速度可能更慢,突破性感染将不再是头条新闻。在没有症状的情况下,阳性测试结果通常可以不理会,感染将不再与患病同义。我们的身体会觉得这种病毒很熟悉——不一定是受欢迎的客人,但也不完全是以前的入侵者。

数据本身并不能定义我们在这里的体验;我们对疫苗接种后感染的理解也需要第一手资料。对我来说,2020 年大部分时间伴随我的焦虑正在缓慢消退,即使症状相同,感染 COVID-19 主观上仍比感染流感糟糕得多。 “这需要时间来克服,”唐斯告诉我。

少数接种疫苗后感染者现在正在进入我的社交圈,听到一些故事实际上有点令人欣慰。几天前,我与杰恩·斯佩克特(Jayne Spector)交谈,她刚刚成为我最好的朋友之一的岳母。几周前,斯佩克特的新冠病毒检测呈阳性——在参加她祖母的葬礼后不久,她在那里拥抱并亲吻了数十名家庭成员,其中包括她的女儿,当斯佩克特收到检测结果时,她女儿即将在11天后举行婚礼。

“我真的很担心我感染了我即将结婚的女儿,”斯佩克特告诉我。如果斯佩克特没有接种疫苗,“我认为这将是一场灾难。”但是斯佩克特接种了疫苗。在葬礼上与她交往的几乎所有家庭成员(包括她的女儿)也接种了,而且她的密接中没有一个人的检测结果呈阳性。(他们将大部分活动置于户外,室内活动则要戴上口罩。)斯佩克特在家里隔离,从病情中恢复,她将Covid比作一种令人讨厌但消退较快的感冒——她觉得与疫情刚爆发时相比,她的症状微不足道。 “我接种了疫苗的事实意味着它是可以忍受的,”她告诉我。 “我采取了预防措施;我远离别人。现在我要回到我的生活了。”她女儿的婚礼是上周六。所有出席的 18 人都接种了疫苗,并在婚礼前检测为阴性。斯佩克特就是其中之一。

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